Lo siento en mis bigotes

Los bigotes del gato son un detalle que provoca ternura a más de uno. Pero su función va más allá de adornar rostros adorables. Son muy sensibles, especializados en detectar estímulos del ambiente, y tienen un nombre específico: vibrisas. A diferencia de un cabello, las vibrisas son más gruesas y duras; además poseen mecanoreceptores (células encargadas de detectar movimientos) que rodean el folículo, lo que les da una sensibilidad extraordinaria hacia el más fino movimiento.

Se podría decir que estos “bigotes” funcionan como un servicio de paquetería. Todo comienza cuando una vibrisa recibe un “paquete” del ambiente: el estímulo al rozar un objeto. Así como no se puede mandar ciertos artículos, el movimiento mecánico generado en la vibrisa no es un paquete que pueda enviarse directo al cerebro; tiene que mandarse de una manera en que pueda moverse hasta allí. Los mecanoreceptores “traducen” el movimiento y lo convierten en un paquete que se puede transportar: los estímulos nerviosos.

Este paquete se dirige a un “almacén” llamado nervio trigeminal, localizado en el tallo cerebral. Aquí se define que el paquete de la vibrisa continuará hacia el tálamo. Éste se encuentra localizado en medio del cerebro, y se puede considerar la “aduana,” siendo responsable de procesar la gran cantidad de paquetes sensoriales que le llegan de todo el cuerpo.

Cuando el “paquete” haya pasado el tálamo, se envía a la dirección destino: la corteza somatosensorial. Aunque su nombre pueda sonar complicado, tiene una función de la vida diaria: procesa los estímulos percibidos del ambiente. El destinatario final es un área especializada en procesar los paquetes de las vibrisas, la “corteza barril.”

Ésta “corteza” barril traduce los estímulos recibidos y genera información sobre la posición y distancia del objeto con el que rozó el bigote. Así, las vibrisas, junto con la vista y el olfato, dan a muchos animales “bigotones” una imagen más nítida del ambiente.vibrisa

 

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