Pensar fuera de la caja: Personalidad y la resolución de problemas

Cada cabeza es un mundo y aunque pertenezcamos a la misma especie cada quién tiene maneras diferentes de comportarse e interactuar con su entorno. A esto le llamamos personalidad y, durante mucho tiempo, pensamos que era algo exclusivo de los humanos. Pero cada vez es más frecuente hablar de personalidad en el resto de las especies animales.

Al igual que los humanos muchas especies presentan diferentes maneras de expresar comportamientos y de explorar el ambiente que los rodea. Una de las ramas que más le interesa estudiar a los etólogos es cómo esa personalidad influye en la resolución de problemas.

Un estudio publicado en marzo de 2020 en la revista Animal Behaviour, encabezado por la doctora Watde la Universidad de Sydney, describe que la zarigüeya australiana mostraba un desempeño diferente dependiendo de la personalidad del animal. Además mostraba una capacidad de aprendizaje.

Sus experimentos se basaron en la resolución de un problema; en su caso era escapar de una caja. Esta caja tenía dos variantes, una “fácil” en donde la zarigüeya tenía que empujar una puerta para salir y otra “difícil” donde en vez de empujar ahora tenía que jalar.

Además de medir el tiempo que les tomaba escapar de la caja también observaron que tipos de comportamientos realizaban, desde la variedad de estos hasta en qué parte de la caja los enfocaban, como en la puerta o la pared (selectividad) y cuánto tiempo pasaban realizando esos mismos comportamientos (persistencia).

Lo que descubrieron fue que las zarigüeyas que más exploraban, tenían una mayor probabilidad de resolver cualquiera de las dos cajas; también, que los animales con comportamientos más persistentes (es decir que pasaban más tiempo explorando los mecanismos) tenían más éxito en la caja difícil. Por otro lado en la caja fácil ese exceso de exploración era contraproducente.

Los investigadores sospechan que lo anterior podría ser causado porque la caja difícil tiene un mecanismo algo contra intuitivo, como es jalar la puerta. Como consecuencia sería necesario para la zarigüeya explorar más su ambiente.

Pero lo más sorprendente fue descubrir que las zarigüeyas aprendían. Observaron que si la misma zarigüeya era sometida a la caja experimental por segunda ocasión, esta reducía el tiempo que necesitaban para resolver la caja; además, pasaban más tiempo investigando las partes del mecanismo que eran importantes para resolverlo, como las manijas o la puerta, y reducían el tiempo explorando las partes no relevantes de la caja como las paredes.

Con este experimento el equipo de trabajo de la doctora Wat pudo demostrar que las zarigüeyas aprenden, una capacidadque juega un papel importante para los animales que deben adaptarse al ambiente urbano. Además es de los primeros trabajos que realizan en poblaciones silvestres, por lo que esas habilidades de adaptarse y aprender están presente en la población antes de entrar en contacto con las ciudades. Esto significaría que las ciudades no los modifica para aprender, sino que tienen el potencial de aprenden para adaptarse a la ciudad.

Entender cuál es el alcance de las capacidades de aprendizaje y adaptación de los animales silvestres es una herramienta que nos ayudará a predecir cómo se comportarán ante la urbanización. Si podrán transitar hacia un ambiente diferente al natural o perecerán en el intento. Con el inevitable crecimiento de las poblaciones humanas será necesario anticipar el impacto que tendrá sobre las especies para así proteger a las más vulnerables ante el desarrollo urbano. Entender la personalidad y aprendizaje será un reto interesante, y necesario, de los próximos años.

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